Les cycles de sommeil

Très simplement, l’on peut considérer qu’une nuit de sommeil est scindée en 5 cycles de 90 à 120 minutes chacun. Ces cycles ont tous la même structure et se succèdent durant la nuit. Un cycle comporte 5 phases. Ces phases se distinguent par l’activité cérébrale et la mobilité des yeux. Dans les phases 1 à 4, le mouvement des yeux est lent. On appelle ces phases Non Rapid Eye Movement (NREM). On observe un mouvement rapide des yeux (Rapid Eye Movement) dans la dernière phase uniquement. C’est le sommeil paradoxal. Les phases 1 et 2 sont appelées « sommeil léger ».

Phase 1 (NREM1)


Il s’agit de la phase de transition entre l’état éveillé et l'état endormi. Le mouvement des yeux est lent. Vous avez du mal à garder les yeux ouverts et vous tombez finalement endormi. L’activité cérébrale diminue lentement. Cette période dure de 1 à 3 minutes. Pour une nuit comportant 5 cycles de sommeil, cette phase représente 2 à 5 % de la durée totale du sommeil.

Phase 2 (NREM2)


C’est le début du véritable sommeil. Le sommeil est toutefois encore léger. Vous n’entendez plus tous les bruits mais si vous êtes éveillé durant cette phase, vous n’êtes pas encore plongé dans un sommeil profond. Cette période dure de 42 à 54 minutes. Pour une nuit comportant 5 cycles de sommeil, cette phase représente 45 à 55 % de la durée totale du sommeil. Les phases 3 et 4 sont appelées « sommeil profond ».

Phase 3 (NREM3)


Il s’agit de la phase de transition vers le sommeil profond. Votre respiration est parfaitement régulière, votre rythme cardiaque ralentit, vos muscles se relâchent totalement. Cette phase dure de 3 à 8 minutes. Pour une nuit comportant 5 cycles de sommeil, cette phase représente 3 à 8 % de la durée totale du sommeil.

Phase 4 (NREM4)


Il s’agit de la phase de sommeil profond. La respiration et le rythme cardiaque sont au plus bas. Si vous êtes réveillé durant cette phase de sommeil, vous êtes désorienté et avez besoin de temps pour réaliser où vous vous trouvez. Cette phase permet la récupération physique. Cette phase dure 15 à 18 minutes environ et représente, lors d’une nuit de sommeil de 5 cycles, 15 à 20 % de la durée totale du sommeil.

Phase 5 (NREM5)


La phase 5 est appelée sommeil paradoxal
Lors de cette phase, les mouvements des yeux sont rapides et l’activité cérébrale est intense. Le cerveau est actif à travers les rêves, le traitement d’informations et les différentes fonctions de mémoire. Au niveau physique, les muscles des bras et jambes sont totalement relâchés et quasiment paralysés, la respiration et la fréquence cardiaque sont irrégulières et la circulation sanguine s’accélère. Durant le sommeil paradoxal, le corps et l’esprit connaissent une activité intense. Cette phase coûte beaucoup d’énergie. Le sommeil paradoxal dure de 18 à 24 minutes. Pour une nuit comportant 5 phases de sommeil, le sommeil paradoxal représente 20 à 25 % de la durée totale du sommeil. Après chaque phase de sommeil paradoxal, vous vous réveillez brièvement (souvent inconsciemment) et recommencez un cycle de sommeil, depuis le sommeil léger jusqu’au sommeil paradoxal, en passant par le sommeil profond.